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《征程》:用科普講述生命演化的史詩
發表時間:2018-02-06   來源:人民日報

  圖為書中插畫。

  在地球46億年漫長的歷史中,人類出現在地球上僅僅是演化史上小小的一段。距今約200萬年前,真正意義上的人屬的直立人在地球上正式出現了,行走于蒼茫大地,誕生了人類文明,變為地球的主宰,影響了其他一切生物活動。

  那么人是從哪里來的,未來又將走向何處?

  很多人對人類演化的認識還停留在“人是黑猩猩變的”這種粗淺的認知。實際上通過現代研究,科學家們已經證實了人類與黑猩猩都是從古猿類演化出來的平行分支,和現在任何一種猩猩猴子都沒有關系。再往前推,古猿是怎么演化出來的呢?古猿的祖先又是誰呢?

  身為人類,我們也許都沒有意識到能走到今天這一步,我們現在能處在這個時代有多么幸運。人類是怎樣演化而來,未來何去何從,這一切疑問,我們都能在這本《征程:從魚到人的生命之旅》(科學普及出版社)里找到答案。

  如何了解人類出現以前的生命?化石給予了我們穿越的鑰匙。每個階段,特定的化石組合構成了“生物群”,幫助我們找到那個階段的生命線索。《征程》的開篇即為讀者介紹化石對于古生物研究的意義,因為接下來的旅程,就要靠化石幫我們回顧生命的記憶了。

  古生物學研究始于18世紀后期,已有200余年歷史。從200余年前至今,不斷有新的化石證據被發現,從而改寫舊的研究歷史。如何將這么多的研究整合篩選簡化轉述給普通讀者,對于身處嚴謹知識體系的科學家來說是個難題。在《征程》一書里,科學家們放下了身段,將每位讀者都當成零基礎來講述這些議題。

  若要從地球上出現生命開始來梳理人類演化的進程,未免過于漫長,因此《征程》選擇從脊椎動物的出現作為故事的開篇。這一歷史性的節點,發生在距今5.2億年前生命大爆發的寒武紀。全書分15個章節介紹15個幫助我們理解脊椎動物演化過程的重要生物群,這些生物群都發現于中國。在章節中又包含9個大事件,這些大事件都是演化的重要節點。為了深入淺出地說明這些節點,作者起了一些妙趣橫生的小標題,諸如“有頜的感覺真好”“即將離開水的魚”,讓人一看就能明白在這個節點發生了怎樣的故事。

  全書的思路非常清晰,沿著化石故事和演化順序娓娓道來。我們從中得知,中國云南發現的澄江生物群里包含世界已知最早的魚類——海口魚和昆明魚,不僅是最古老的脊椎動物,還證實了脊椎動物的演化始于海洋。最早的完整有頜類化石又在云南的瀟湘生物群中被發現。我們每天吃飯時也許并沒有意識到下巴在演化上的重要性,可以開閉的上下頜讓脊椎動物的捕食方式更進一步。隨后,脊椎動物出現分化,有些繼續留在海洋,有些從海洋登上陸地,出現了羊膜的結構。此后為了獲得更多的食物和空間,脊椎動物又選擇重返海洋,之后又登上陸地,甚至飛上天空,出現了人們最熟悉的脊椎動物——恐龍。恐龍滅絕后,哺乳動物迎來了多樣性的黃金時代,再往后出現了古猿,最后終于出現了直立行走的人類。從魚到人的生命之旅,長達5億年。伴隨著5次生物大滅絕,舊的生物大洗牌,新的生物粉墨登場,歷經史詩般壯闊的征程,走到今天。現今,由于人類活動的直接威脅,第六次生物大滅絕也在同步發生,如何善待地球和其他生物居民,這是我們需要時刻反思和關注的問題。

 

  從書中不難看出,在研究脊椎動物起源問題上,中國豐富的古生物群起了至關重要的作用。很多人都看過《侏羅紀公園》,卻不知道中國是世界上恐龍種類最多的國家。中國其他的化石資源也同樣豐富,也許在你我近在咫尺的家鄉,就有著改寫世界歷史的重要古生物群。在《征程》的附錄里列舉了中國各省市的化石產地和古生物博物館,還給出了一些其他推薦的參考書籍。相信看過《征程》的讀者都會有興趣按圖索驥,去親眼看一看那些已經石化億萬年的遠古生命。

  《征程》三位作者都是中科院古脊椎動物與古人類研究所的科學家,分別來自三個國家,且各有專長:加拿大籍的舒柯文是畢業于哈佛大學的古生物學博士,因迷戀中國豐富的古動物學資源,來到中國做研究,一待就是十年;中國籍的王原曾赴美留學,在中科院取得博士學位,長期兼任中國古動物館館長,擅長化石兩棲動物研究,熱心古動物科普,也是講故事的高手;澳大利亞籍的楚步瀾在澳大利亞國立大學取得博士學位,不僅擅長化石魚類研究,也愛好藝術,在書中就有一些他親自繪制的插圖。這是一個極其強大和富有熱情的團隊,這種專業水準是《征程》科學性、準確性的保證。最初的《征程》是中英文雙語版,裝幀精美,在國內外廣受好評,也拿了很多獎項,連《自然》雜志上都刊登了此書的書評。最近出的中文典藏版增補了大量彩色古生物復原圖、化石標本圖、結構示意圖,還增加了最新的研究成果。

  2017年12月,《征程》在深圳獲得第二屆“大鵬自然好書獎”“華文原創作品大獎”,這個獎項評選的是在傳遞自然知識、傳播人文價值、踐行社會責任等方面具有卓越成績的圖書。在頒獎儀式上,獲獎作者代表、中國古動物館館長王原還為現場的400余名觀眾做了一場精彩的古生物學講座,現場反應熱烈,笑聲不斷。從講座中,我們可以看到一位科學家對古生物學的熱愛,希望把古生物學知識傳播給每個讀者的熱情。這也許就是這本書得到廣泛認可的原因。 (嚴瑩)

責任編輯:李雪芹
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